Research design

HOASI parallels and enriches the ERC HOMInG project, by applying a home-and-migration lens on the diverse and piecemeal forms of reception of forced migration flows to (and through) Italy over the last decade. While the recent increase in such flows is a very real fact, it has also been instrumental to the discursive construction of an unprecedented “migration crisis”, across Europe, in which Italy occupies a particularly sensitive position (MEDMIG, 2016; ANCI, 2016). While forced migrants are already one of ERC HOMInG’s target groups, within a much broader comparative framework, this project will specifically focus on this immigrant condition in Italy, where migration for asylum from the Mediterranean is now an accelerated, although far from novel phenomenon. Admittedly, the category of forced migrant is inherently porous and uncertain. It is suitable here, nonetheless, as a shorthand for an expanding and diverse set of asylum seekers and claimants, beneficiaries of some form of socio-legal protection, as well as rejected claimants and so-called “Dubliners”.

As an autonomous project, HOASI pursues four research aims, concerning, respectively, home-related views, practices, socio-material bases and temporalities. To start with, HOASI explores the views and feelings of home emerging from migrants’ reported life and mobility trajectories. Across a number of class, ethno-racial and cultural divides, the discursive category of home can be used for people to reconstruct meaningful aspects of the past, define their own perceived situation in the present, and articulate expectations, fears and concerns towards the future. As research shows, hazardous and harsh life conditions such as those associated with forced migration do not necessarily inhibit individuals’ potential to cultivate a sense of home. To be sure, circumstances of war, deprivation or chronic crisis all accentuate the gap between the ideal and real side of home (Boccagni, 2017; Kabachnik et al., 2010). Even so, investigating what values, emotions, life routines and moralities migrants connect with home, depending on their socio-demographics, ethno-national backgrounds and mobility trajectories, is fundamental to investigate their future-oriented aspirations and attitudes. This, in turn, is instrumental to unpack the predominant and reified collective representations of asylum seekers as undifferentiated masses of desperate, destitute or simply self-deceived individuals.

In the second place, HOASI provides a fine-grained account of the material bases and the ordinary practices through which people, including forced migrants, implicitly try to reproduce meaningful aspects of their past sense of home, and/or attach it anew to their changing life circumstances. This research area covers a variety of enacted and mobilized material cultures: from the very minimal objects and symbols migrants may bring with themselves along their routes (which calls for analysing their stratified and situated potential to “carry home” with themselves), to any way of personalizing and making home-like all sorts of new dwelling spaces. All claims for the appropriation of space, however ephemeral, are relevant in this optic. A fundamental tension to attach some sense of home to the outer environment, successfully or not, has been highlighted even from within very precarious and disadvantaged dwelling arrangements (van der Horst, 2010; Giorgi & Fasulo, 2013). Of course, this also entails assessing the factors that may make home-making practices difficult, ineffective, or even undesirable in the eyes of migrants themselves, not to mention their native counterparts.

In the third place, spatially speaking, HOASI aims at a comparative investigation of all sorts of dwelling and housing arrangements to which forced migrants gain access in Italy, at different stages of their asylum careers, depending on the local contexts, on the evolving legal and political scenarios, on the assets they can individually and collectively mobilize. The question here is in what respects, and under what circumstances, reception initiatives and infrastructures turn out to be a source of at least basic home feelings for different profiles of immigrant clients. While the very existence and accessibility of reception facilities is a preliminary and far from granted requisite, empirical research is also in need on the highly variable capacity, among such infrastructures, to provide a sense of security, familiarity and control – in a nutshell: of home – among their guests. While this potential is critically affected by the broader social and civic networks on which reception initiatives rely, it is also conditioned by the sense of “being stuck” – in space and in time – experienced by many asylum seekers in Italy (Brekke & Brochmann, 2014).

In fact, one more key research aims involves the evolution of migrants’ home conditions, both at a material and socio-relational level, over time, parallel to the fragmented and uncertain development of their “refugee careers”. In practice, this will involve follow-up research with a selected number of informants, to be “shadowed” over their homing pathways (Boccagni, 2017). This will result in a valuable epistemological window on their interaction with receiving, transit and sending societies, as embedded in their biographies, against sacrificed and precarious life circumstances. As several studies have argued temporality is just as important as spatiality to the experience of home, and to the theoretical framework which should orient research accordingly.

Methodologically speaking, HOASI is consistent with a part of the research design of HOMInG, in order to enable a comparative analysis of research findings. However, it builds also on distinctive techniques, suitable to explore the social worlds of asylum seekers moving to and through Italy. The key tenet is that multi-sited team ethnography of comparable settings, over time and within a common theoretical framework, has an unrivalled knowledge potential on the micro-dynamics of everyday life – here, the conditions under which newcomers, even after traumatic life circumstances, may attach a sense of home even to inhospitable or exclusionary life environments. Central to HOASI is an in-depth comparative study of the local processes of reception and accommodation of asylum seekers at different stages of their migration process. The main research activities are as follows:

  1. In-depth biographical interviews with forced migrants in Italy. The interviews will reconstruct the home and housing pathways of each interviewee, across countries and over the life course, under the influence of key events such as those connected to migration. The underlying views of “home”, and of the social, emotional and material circumstances associated with it (i.e. where, when, how, with whom), will also be systematically detected;
  2. Ethnographies of welcoming and reception facilities, as well as of forms of autonomous and spontaneous accommodation, including makeshift ones. Thanks to a highly sensitive and situated process of mutual accommodation between HOASI researchers and the local stakeholders (practitioners, immigrant clients, volunteers, local residents etc.), an original and comparative understanding will be gained of the influence of social inclusion/exclusion strategies, material infrastructures and day-to-day routines on asylum seekers’ emerging sense of home, or on the lack thereof;
  3. Home shadowing of selected “research units” – individual migrants but also, potentially, families and relatively well-defined kinship groups. This will entail building closer relationships of collaboration with a selected number of refugees-as-key informants, based on their mutual trust with HOASI researchers. The latter will thus be legitimated to spend significant amounts of time in their informants’ dwellings and everyday life spaces. This will be an original development of HOMInG’s “home tours” approach (Boccagni, 2017). Given the high territorial mobility of asylum seekers over time, and the objectives constraints on their long-term projects, this activity will likely involve research stays out of Italy, following their trajectories towards other European or third countries – or potentially, their homecomings. Through this thick and sophisticated research option, a uniquely rich understanding will be gained on how forced migrants’ home views and practices vary over time: how their ways of homing change, depending on their biographical and socio-legal trajectories.



HOASI si pone in modo complementare al progetto ERC HOMInG, applicando la prospettiva “casa-migrazione” alle variabili, più o meno sviluppate forme di accoglienza dei richiedenti asilo in (e attraverso l’)Italia, nell’ultimo decennio. L’incremento di questi flussi migratori, in sé innegabile, ha anche contribuito alla rappresentazione discorsiva di una “crisi” senza precedenti, in tutta Europa, con l’Italia in una posizione di particolare vulnerabilità (MEDMIG, 2016; ANCI, 2016). I migranti forzati rientravano già tra i gruppi target di HOMInG, in un quadro comparativo ben più ampio. Il progetto HOASI, invece, è specificamente dedicato a questo profilo migratorio in Italia, laddove le migrazioni forzate dal Mediterraneo sono un fenomeno crescente, ma non nuovo. La categoria di “migrante forzato”, che in sé ha confini incerti e porosi, viene qui utilizzata in riferimento all’insieme eterogeneo di richiedenti asilo, beneficiari di varie forme di protezione, ma anche richiedenti rigettati e “dublinati”. Come progetto a sé, HOASI persegue quattro obiettivi, legati alle visioni, alle pratiche, alle basi socio-materiali e alla dimensione temporale della casa.

In primo luogo HOASI esplora i significati e le emozioni attribuite alla casa nelle traiettorie biografiche dei migranti. La categoria discorsiva di casa si presta a essere usata dalle persone, trasversalmente alle loro differenze di classe, appartenenza etno-razziale e culturale, per ricostruire aspetti significativi del proprio passato, definire la propria situazione nel presente, esprimere aspettative, timori e interessi verso il futuro. Come mostrano le ricerche, condizioni di vita dure e incerte come quelle tipiche della migrazione forzata non impediscono necessariamente agli individui di raccogliere queste storie dal proprio passato, e di proiettarle nel futuro. Non c’è dubbio che condizioni di guerra, povertà o crisi cronica accentuino il divario tra la casa “ideale” e quella “reale” (Boccagni, 2017; Kabachnik et al., 2010). Eppure, fare ricerca sul tipo di valori, emozioni, abitudini e stili morali che i migranti collegano all’idea di casa – a seconda del retroterra socio-demografico, etno-nazionale e di migrazione – è fondamentale per studiarne meglio le aspirazioni e gli atteggiamenti verso l’Italia, come luogo di destinazione o di transito. Ciò, a sua volta, contribuisce a decostruire le rappresentazioni reificanti dei richiedenti asilo come massa di individui disperati, vittime di povertà o di una sorta di autoinganno collettivo.

In secondo luogo, HOASI ricostruisce in modo accurato gli aspetti materiali e le pratiche quotidiane tramite cui i migranti, come chiunque altro, cercano implicitamente di riprodurre aspetti significativi del loro senso di casa di “prima”, o di attribuirlo ex novo alle nuove condizioni di vita. Questa area di ricerca mette a fuoco le culture materiali, come parte attiva delle relazioni sociali: dagli oggetti minimali e i simboli che i migranti recano con sé nei loro spostamenti (da cui l’interesse di uno studio sulle ineguali possibilità di “portarsi la casa con sé”), ai modi in cui si possono personalizzare e “addomesticare”, in qualche misura, spazi abitativi di ogni sorta. Ogni tentativo di appropriarsi dello spazio, per quanto effimero, è importante in questa prospettiva. Questa costante tensione verso l’attribuzione di un qualche senso di casa all’ambiente esterno, riuscendovi o meno, è stata evidenziata anche entro contesti abitativi estremamente marginali, tra i richiedenti asilo e altre popolazioni vulnerabili (van der Horst, 2010; Giorgi & Fasulo, 2013). Va da sé, poi, che occorre analizzare anche le condizioni che possono rendere i processi di home-making difficili, inefficaci, perfino indesiderabili agli occhi dei migranti e degli autoctoni.

In terzo luogo, in termini spaziali, HOASI realizzerà uno studio comparativo dei diversi tipi di sistemazione abitativa accessibili ai migranti forzati in Italia, nelle varie fasi della loro carriera migratoria, a seconda del contesto locale, delle condizioni giuridiche e politiche, delle loro risorse individuali e collettive. Si tratta qui di analizzare in che misura, e come, le strutture di accoglienza possano essere fonte di un qualche “senso di casa”, e per quali migranti. Se la stessa esistenza e accessibilità di queste strutture è un requisito primario, e non scontato, occorre anche fare ricerca sulla possibilità che tali strutture trasmettano un senso di sicurezza, familiarità e controllo – in una parola, di casa – a quanti vi sono ospitati. Questa possibilità è condizionata dalla qualità delle reti civiche e sociali su cui si appoggia l’accoglienza, ma anche dal senso di “imprigionamento”, nello spazio e nel tempo, che appare diffuso tra i richiedenti asilo in Italia (Brekke & Brochmann, 2014).

Non a caso, un altro obiettivo di ricerca di HOASI riguarda proprio l’evoluzione delle condizioni abitative dei migranti, in senso materiale e relazionale, in parallelo allo sviluppo – spesso incerto e frammentario – delle loro “carriere di rifugiati”. Ciò richiede di fare ricerca diacronica sulle traiettorie di casa di un numero (circoscritto) di informatori (Boccagni, 2017), in termini di “shadowing”. Ne derivano conoscenze preziose sulle interazioni tra i migranti e le diverse società con cui essi si confrontano, alla luce delle vulnerabilità che segnano il loro corso di vita. Come diversi studiosi hanno sostenuto, la dimensione temporale è altrettanto importante di quella spaziale per l’esperienza della casa, e per i quadri teorici della ricerca sul tema.

Sul piano metodologico, HOASI è coerente con vari aspetti del disegno di ricerca di HOMInG, ciò che rafforza le possibilità di analisi comparativa dei rispettivi risultati. Al tempo stesso, HOASI sviluppa tecniche originali, adatte a esplorare i mondi sociali dei migranti forzati che attraversano l’Italia. Si parte dall’ipotesi che uno studio etnografico di gruppo, su contesti comparabili, protratto nel tempo ed entro un quadro teorico condiviso, abbia grandi potenzialità conoscitive rispetto alle micro-dinamiche della vita quotidiana – nella fattispecie, le condizioni e i gradi in cui i migranti forzati possono dare un qualche senso di casa ai nuovi ambienti di vita, compresi quelli più inospitali. Al cuore di HOASI c’è uno studio comparativo dei processi locali di accoglienza, anche abitativa e in molteplici fasi, dei migranti forzati. Le principali attività di ricerca sono le seguenti:

  1. Interviste biografiche in profondità con migranti forzati in Italia. Le interviste ricostruiranno le traiettorie di casa e abitative di ogni intervistato, tra paesi e fasi della vita diverse, sotto l’influenza di eventi cruciali come quelli legati alle migrazioni. Implicite in queste narrazioni sono diverse idee di casa, e delle condizioni sociali, emotive e materiali che le producono (dove, quando, come, con chi), che saranno oggetto di una analisi specifica;
  2. Etnografie delle strutture di accoglienza e abitative, ma anche di svariate forme di auto-insediamento, comprese quelle più vulnerabili. Grazie al rapporto che si verrà a creare tra i ricercatori HOASI e gli stakeholder locali (operatori, beneficiari immigrati, volontari, residenti ecc.), sarà possibile comprendere meglio l’influenza delle strategie di inclusione (o di esclusione), ma anche delle infrastrutture materiali e delle routine di vita quotidiane, rispetto all’emergere di un senso di casa – o alla sua mancanza – tra i migranti forzati;
  3. “Home shadowing” di alcune “unità di ricerca” – singoli migranti ma anche, potenzialmente, gruppi parentali-amicali più ampi. Si tratterà di costruire relazioni più strette e inclusive con alcun migranti forzati – informatori chiave, grazie alla fiducia già ottenuta con i ricercatori di HOASI. Ciò sarà cruciale per la loro legittimazione a passare periodi prolungati di tempo nelle abitazioni e negli spazi di vita quotidiana degli informatori. In questa prospettiva, il nuovo progetto rielabora in forma originale gli “home tour” già previsti da HOMInG (Boccagni, 2017). Data l’alta mobilità dei richiedenti asilo nel tempo, e i vincoli oggettivi ai loro progetti per il futuro, è probabile che questa attività richieda alcuni periodi di ricerca in altri paesi europei ed extra-europei, compresi quelli di origine dei migranti. Questa particolare opzioni etnografica restituirà una visione unica del cambiamento del senso e delle pratiche di casa, al passare del tempo; in altre parole, delle variazioni nella “ricerca di casa” dei migranti, in base alle loro traiettorie biografiche e socio-legali.